Página Espacial
Bienvenido. Estamos en la Web desde el 12 de Julio, 2003. Nos encontramos...!
   
 
Mensaje
 

Descubriendo la geología de Titán
Alberto González Fairén

El análisis de los datos de la sonda Cassini está revelando un satélite enormemente activo.
i hablamos de un mundo con dunas de arena, volcanes activos, tormentas estacionales en una atmósfera dinámica, valles fluviales por los que corre líquido en este preciso momento y lagos que existen en la actualidad, e incluso mares con un nivel consistente en todo el planeta, podríamos pensar que nos referimos a nuestro mundo, la Tierra. Ni siquiera Marte tiene hoy toda esta actividad, aunque sabemos que la tuvo en el pasado. Sin embargo, estamos hablando de Titán, el satélite de Saturno.

Hace ya cuatro años que la nave Cassini (NASA) terminó su misión vaporizándose en la atmósfera de Saturno. Pero la enorme cantidad de datos que recogió durante 13 años se sigue analizando y aún proporciona sorpresas. Y ha confirmado algunas diferencias cruciales entre Titán y nuestro mundo. Por ejemplo, que los líquidos que fluyen sobre Titán son hidrocarburos, y que la superficie sólida está compuesta por hielo de agua cubierto por una capa de materiales orgánicos (Figura 1). O que las montañas en Titán no superan los 700 metros de altura.
La superficie de Titán...
Figura 1: La superficie de Titán, fotografiada por la sonda Huygens
el 14 de enero de 2005. (ESA / NASA / JPL / U. Arizona)

Cassini ha desvelado también que Titán posee ciclos climáticos separados en estaciones que duran unos siete años y medio terrestres. La circulación atmosférica redistribuye el calor desde el ecuador hacia los polos, manteniendo la temperatura del satélite uniforme y estable. Sobre la superficie de Titán fluyen ríos de metano y etano, que forman lagos, de los que se han identificado hasta 650 entre activos y secos, casi todos cerca de los polos. De hecho, es el único lugar del Sistema Solar, aparte de la Tierra, con flujo de líquidos sobre la superficie en este momento.

Hace tiempo que se sospecha que los ríos, lagos y mares de Titán están alimentados por lluvias de metano. En marzo de este año, un equipo liderado por Rajani Dhingra, de JPL, identificó un cambio temporal en el brillo de la superficie de ciertas áreas de Titán. El equipo de Dhingra analizó si este cambio en el brillo estaba acompañado por un cambio en la temperatura. Y, efectivamente, pudieron medir una bajada de temperatura de algo más de un grado. El episódico aumento de brillo y la bajada de temperatura asociada encuentran una explicación razonable como resultado de un episodio de lluvias, similar a cuando el sol se refleja en una carretera mojada aquí en la Tierra y evapora el líquido.

En 2018, un equipo liderado por Alex Hayes, de Cornell, descubrió que los mares de Titán mantienen el mismo nivel en todo el satélite, mientras que los lagos aparecen a diversas alturas, incluyendo algunos a cientos de metros sobre el nivel del mar. Es un comportamiento idéntico al de los mares y lagos de la Tierra (recordemos que el lago navegable más alto de la Tierra, el Titicaca, se sitúa a 3.700 metros sobre el nivel del mar), y que sugiere que los lagos están desconectados hidrológicamente de los mares. Además, los lagos que comparten cuenca hidrográfica sí mantienen el mismo nivel. Sorprendentemente parecido a lo que sucede en la Tierra. Y que indica que existen diferentes reservorios de hidrocarburos líquidos bajo la superficie de Titán.

Un año antes, en 2017, una investigación liderada por Sean Faulk, de UCLA, demostró que Titán experimenta enormes tormentas. Estas tormentas son relativamente raras, y suceden una vez cada año en Titán (casi 30 de nuestros años), en una secuencia que recuerda a los monzones terrestres. Estas enormes tormentas deben dejar una huella evidente en la topografía de Titán, similar a las grandes tormentas que suceden en zonas áridas de la Tierra, al provocar el desplazamiento de enormes volúmenes de materiales de la superficie.

El equipo de Faulk descubrió que los monzones de Titán generan enormes torrenteras en zonas que son desiertas el resto del año, y los hidrocarburos líquidos acaban depositados en lagos y mares, o formando abanicos aluviales sobre las planicies del satélite. Este fenómeno sucede más frecuentemente cerca de los polos, sugiriendo que, como en la Tierra, las grandes tormentas se generan cuando el aire frío y húmedo de las altas latitudes se encuentra con el aire seco y cálido que proviene de latitudes meridianas.

Durante el resto del año en Titán, la ausencia de lluvias deseca el terreno y propicia la formación de dunas. Las dunas de Titán son estructuras gigantescas que alcanzan los 100 metros de altura, entre 1 y 2 km de anchura, ocupan extensiones de cientos de kilómetros, y cubren hasta un 17% de la superficie del satélite.

Finalmente, en Titán también existen volcanes, sobre todo distribuidos en las zonas polares. Se trata de criovolcanes, formados por la fusión del hielo de agua de la corteza que sube hasta la superficie. Algunos de estos volcanes presentan morfologías muy poco erosionadas, sugiriendo que algunos podrían seguir activos hoy, lo que sugeriría que Titán mantiene su calor interno.

Como consecuencia de toda esta actividad geológica, Titán tiene un número de cráteres de impacto muy inferior al de otras lunas, y tan solo se han podido certificar unos 30 cráteres con un diámetro superior a los 20 km. La proporción por unidad de superficie es, de nuevo, muy similar a la de la Tierra, otra vez sugiriendo que Titán tiene procesos geológicos activos que renuevan su superficie de forma constante.

Todos estos datos de Cassini serán verificados, completados o matizados cuando la misión Dragonfly llegue a Titán. Dragonfly es un dron que será lanzado en 2026 y aterrizará en la superficie de Titán en 2034, en concreto al sur del cráter Selk (Figura 2), de 80 km de diámetro, muy cerca de donde aterrizó la sonda de la ESA Huygens en 2005.

Mapa de Titán...
Figura 2: Mapa de Titán mostrando los lugares de aterrizaje de Huygens
y Dragonfly. (Lorenz et al., 2021, Planet. Sci. J., 2, 24) Click para ampliar!
 
 
Madrid, España, 05 de Mayo de 2021.
 
Los trabajos publicados sólo pueden ser reproducidos
con la expresa autorización de sus autores.
Estamos en contacto: betelyuz@gmail.com
Por cualquier corrección, sugerencia o comentario.
 
Sitio Oficial Carl Sagan Portada Acerca de... Índice Contacto Links Blog